Selon l’Organisation mondiale de la santé, plus de la moitié de toutes les femmes mariées ou en union en âge de procréer utilisent une forme de contraception. En outre, le nombre de femmes dans le monde qui utilisent la contraception ou qui ont un besoin non satisfait de planification familiale devrait augmenter de plus de 900 millions au cours de la prochaine décennie.

brigham-hospitalLes contraceptifs hormonaux injectables sont une forme populaire de contrôle des naissances, principalement la forme progestative seule connue sous le nom d’acétate de médroxyprogestérone à effet retard (DMPA, Depo-Provera®). Pourtant, de plus en plus de preuves ont lié cette forme de contraception à un risque accru d’acquisition et de transmission du VIH. Les chercheurs du Brigham and Women’s Hospital s’attachent à déterminer les causes sous-jacentes de ce lien et à faire connaître cet important problème de santé publique, qui affecte à la fois les femmes et les hommes.

« Cette situation est particulièrement préoccupante car le DMPA est la méthode contraceptive la plus couramment utilisée en Afrique subsaharienne, la région qui supporte environ 70 % du fardeau mondial de l’infection par le VIH », a déclaré Raina Fichorova, MD, PHD, directrice du Laboratoire de Biologie du tractus génital au Brigham and Women’s Hospital et à l’Université Harvard. « Notre recherche fournit une explication biologique des risques et des variations de vulnérabilité aux effets indésirables potentiels de la contraception hormonale. »

Les travaux du laboratoire du Dr Fichorova ont également contribué à la compréhension de l’inflammation et de la dysbiose chez les femmes et les nouveau-nés. D’autres recherches ont examiné comment les bactéries, les parasites protozoaires et les virus agissent de concert pour modifier l’immunité de l’hôte humain. En 2018, l’équipe du Dr Fichorova a reçu un prix de l’innovation du Brigham Research Institute pour traduire leurs recherches et les inventions récemment déposées en un nouveau biothérapeutique vivant pour le traitement de la dysbiose vaginale afin de prévenir ces conditions.

Au cours des cinq dernières années, une grande partie des recherches du Dr Fichorova se sont concentrées sur la compréhension de comment et pourquoi certains types de contraceptifs hormonaux modifient les défenses biologiques d’une femme contre les infections, et l’infection par le VIH en particulier. « Si nous pouvons dévoiler les voies moléculaires qui conduisent à une prédisposition à l’infection, nous pouvons découvrir de nouvelles cibles médicamenteuses pour la médecine préventive », a-t-elle déclaré. « Dans le même temps, nous espérons lever un obstacle important à la conception rationnelle de nouvelles technologies contraceptives plus sûres. »

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Dans une étude, le Dr Fichorova et ses collègues ont analysé des écouvillonnages cervicaux et d’autres données provenant de plus de 800 femmes inscrites dans des cliniques de planification familiale en Ouganda et au Zimbabwe. Une découverte majeure était que le DMPA était associé à un déséquilibre immunitaire cervical et à des biomarqueurs d’inflammation qui étaient également associés à un risque plus élevé de séroconversion au VIH chez ces femmes au cours des trois mois suivants.

L’équipe a également constaté une excrétion plus élevée du VIH chez les personnes séroconverties, suggérant ainsi des voies à la fois pour une acquisition et une transmission plus élevées du virus. Ils ont montré que le DMPA avait des effets immunosuppresseurs encore plus larges lorsqu’il agissait sur le fond d’un microbiote vaginal anormal caractérisé par une plus faible abondance de lactobacilles et une prolifération de bactéries résidentielles potentiellement pathogènes, une affection le plus souvent diagnostiquée comme une vaginose bactérienne. Les données suggèrent que non seulement les infections sexuellement transmissibles telles que l’herpès, mais également les infections non sexuellement transmissibles de l’appareil reproducteur et la dysbiose peuvent rendre les femmes plus vulnérables aux effets secondaires du DMPA.

Dans une moindre mesure, des modifications de l’environnement immunitaire cervical ont également été observées chez les femmes prenant un type de contraceptif oral où un autre progestatif synthétique (lévonorgestrel) était associé à un œstrogène synthétique.

Le laboratoire du Dr Fichorova a également mis en lumière le fait que certaines espèces de lactobacilles agissent comme une sentinelle de bonne santé dans l’appareil reproducteur féminin, soulignant l’importance de traiter les affections qui ne sont pas sexuellement transmissibles, telles que la vaginose bactérienne et les infections à levures. Les bactéries vaginales non sexuellement transmissibles, répandues dans la vaginose bactérienne, peuvent remonter jusqu’à l’utérus et provoquer des modifications épigénétiques placentaires et une inflammation périnatale systémique, entraînant de graves conséquences pour la santé reproductive et infantile.

« Des recherches permettant la conception de technologies contraceptives plus sûres sont nécessaires de toute urgence. Les femmes en âge de procréer ne devraient pas avoir à faire des choix impossibles entre la prévention d’une grossesse non planifiée et la prévention d’une infection dévastatrice », a conclu le Dr Fichorova. « Comprendre, diagnostiquer et traiter correctement la dysbiose vaginale non sexuellement transmissible devrait être promu comme un outil puissant pour la prévention des effets secondaires des contraceptifs ainsi que des issues défavorables de la grossesse. »