Les cellules souches hématopoïétiques peuvent sauver des vies dans le traitement du cancer du sang, mais des obstacles subsistent pour les récolter efficacement pour la transplantation. Une équipe de recherche de l'Université de Californie à Santa Cruz a prouvé que le médicament populaire contre la dysfonction érectile de Pfizer, Viagra, peut faciliter la libération de cellules souches de la moelle osseuse dans la circulation sanguine, ce qui pourrait faciliter la collecte.

Les praticiens de la transplantation mobilisent traditionnellement les cellules souches en utilisant le facteur de stimulation des colonies de granulocytes (G-CSF), à savoir le Neupogen d'Amgen (filgrastim). L'équipe de l'UC Santa Cruz a constaté que l'association du Viagra avec le mobilisateur de cellules souches de Sanofi Mozobil (plerixafor) fonctionnait presque aussi bien chez les souris, a rapporté l'équipe dans la revue Stem Cell Reports.

"Étant donné que les deux médicaments sont approuvés par la FDA, ils pourraient être testés relativement rapidement chez des volontaires humains", a déclaré l'auteur principal de l'étude, Camilla Forsberg, dans un communiqué. En cas de succès, cela pourrait fournir une nouvelle stratégie pour la préparation de la greffe de cellules souches, a-t-elle soutenu.

Même si l'agent G-CSF fonctionne chez la plupart des donneurs, il doit être administré pendant plusieurs jours avant que les cellules souches puissent être collectées. C'est coûteux et peut provoquer des effets secondaires tels que fatigue, nausées et douleurs osseuses.

Le laboratoire de Forsberg a précédemment montré que l'augmentation de la capacité des parois des vaisseaux sanguins à laisser passer les molécules – appelées perméabilité vasculaire – pourrait aider les cellules souches hématopoïétiques à s'échapper de la moelle osseuse et dans le sang. Forsberg et son équipe ont donc émis l'hypothèse que le Viagra, qui détend les parois des vaisseaux sanguins, pourrait favoriser la mobilisation des cellules souches. Après tout, le médicament a été initialement conçu pour traiter les maladies cardiovasculaires et est parfois utilisé pour traiter l'hypertension pulmonaire.

Chez la souris, une seule dose orale de Viagra et une injection de Mozobil ont induit environ 2500 cellules souches hématopoïétiques de plus à entrer dans la circulation sanguine en seulement deux heures, ce qui représente un 7. Augmentation de 5 fois par rapport aux souris témoins. En revanche, le Viagra seul n'était pas efficace et la monothérapie de Mozobil n'a montré qu'une multiplication par trois. Alors que trois jours de Viagra ont donné des résultats légèrement meilleurs, les chercheurs ont estimé que le résultat d'une seule dose pouvait déjà rivaliser avec les performances de Neupogen, qui est censé être administré pendant au moins quatre jours.

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Les chercheurs ont ensuite transplanté les cellules souches récoltées dans d'autres souris. Les animaux qui ont reçu des cellules issues du combo Viagra-Mozobil se sont retrouvés avec une greffe supérieure de cellules souches fonctionnelles et multipotentes que celles données par des souris ayant reçu Mobozil seul, a rapporté l'équipe.

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Souvent surnommé «la petite pilule bleue», le Viagra est disponible aux États-Unis pour traiter la dysfonction érectile depuis environ deux décennies, et les scientifiques y trouvent encore de nouvelles utilisations potentielles.

Des chercheurs de l'Université de Manchester ont récemment découvert que le Cialis (tadalafil) d'Eli Lilly, qui appartient à la même classe d'inhibiteurs de la PDE5 que le Viagra, ralentissait la progression de l'insuffisance cardiaque chez les modèles ovins. Dans une étude de 2018 publiée dans OncoImmunology, des scientifiques de l'Institut de recherche de l'Hôpital d'Ottawa ont montré qu'une combinaison de Viagra ou de Cialis plus le vaccin antigrippal Agriflu pourrait réduire considérablement le risque de propagation du cancer après la chirurgie chez la souris. Les inhibiteurs de la PDE5 pourraient bloquer les cellules suppressives dérivées de myéloïdes et permettre à leur tour aux cellules tueuses naturelles de cibler les cellules cancéreuses métastatiques, a découvert l'équipe.

Dans les développements récents du projet Repurposing Drugs in Oncology, les chercheurs ont également identifié un large éventail de mécanismes d'action des médicaments PDE5 qui pourraient être complémentaires à d'autres médicaments dans le traitement des cancers, y compris le glioblastome notoirement difficile à traiter.

Forsberg et ses collègues prévoient maintenant de travailler avec des cliniciens pour faire avancer leurs découvertes actuelles en études humaines. L'espoir est que le Viagra-Mozobil pourrait offrir une alternative plus abordable au G-CSF. La simplicité d'administration et un meilleur profil de sécurité "attireraient probablement plus de donneurs volontaires et feraient [de la greffe de cellules hématopoïétiques] une réalité pour des cohortes de patients supplémentaires", ont écrit les auteurs dans l'étude.